Cheap Seats

Top five Cardinals questions

The Cardinals look pretty good on paper. But there’s a reason they 
actually play the games. Here are what I see as the top five questions 
surrounding Cardinals at the start of spring training:

1) Is David Freese the real deal? Following a lost 2009 season thanks to an ankle injury, Freese raised 
a lot of eyebrows by getting busted for drinking and driving. It seemed 
like a lotof fans were ready and willing to write him off. But the 
Redbirds say Freese is dedicated to making amends for his 
transgressions -- and to getting in fantastic shape to playbaseball. 
New hitting coach Mark McGwire has raved about Freese’s performance 
in drills. But there is a big difference between hitting during batting 
practice and facing off with a major league pitcher in a game.

2) Can the starting pitching hold up? The Cardinals starters have a chance to be the team’s best starting 
fivesome since 2005 with a pair of guys (Adam Wainwright and Chris 
Carpenter) who finished last season in the top three for the Cy Young 
Award. They have Brad Penny who has the stuff to compete for the Cy 
Young himself and Kyle Lohse could be the best fourth starter in the 
National League if he pitches like he did in 2008.But those four have 
all spent significant time on the disabled list at some point over the 
last two seasons. Meanwhile, the top candidate for the fifth slot 
in the rotation, Kyle McClellan, has had trouble getting worn down 
late in the season -- and that was when he was in the bullpen. 
If they can stay healthy, the Cardinals have a great rotation. If they 
can’t there is little depth in the system to plug the holes.

3) Will Colby Rasmus suffer through a sophomore slump? Rasmus was streaky but generally impressive in his rookie season. He 
struggled against lefties but says he is confident that it was a fluke and 
that he can hit better against southpaws in the majors as he did 
previously in the minors. I hope he can.But baseball is a game of 
making adjustments and major league pitchers have had a year to 
pick apart his swing. The Cardinals are counting on Rasmus to 
provide cheap production in centerfield to help the team afford the 
pricey contracts of Matt Holliday and Albert Pujols because there is no 
other experienced centerfielder on the roster except for starting second 
baseman Skip Schumaker.

4) What about the bullpen?I don’t want to waste more than one question on the pen men. But 
this aspect of the Cardinals roster is capable of launching more than 
its fair share of uncertainty. Closer Ryan Franklin was bulletproof 
in the first half of 2009, but raised a lot of eyebrows late in the 
season when he was hit hard an often. Will Franklin be able to 
straighten himself out in 2010? If Kyle McClellan is in the rotation, 
who will pitch in the eighth inning? Will Jason Motte graduate from 
being a thrower into being a pitcher? Can Josh Kinney return to his 
2006, pre-injury form?

5) Will Brendan Ryan hold onto his job as the starting 
shortstop? After several seasons riding the Memphis Shuttle back 
and forth to the minors, Ryan finally got a real chance to show 
what he could do last season thanks to the KhalilGreene meltdown. 
But it’s no secret the manic Ryan grates onmanager Tony La Russa. 
It didn’t help that he waited to have his wrist fixed until right 
before the start of spring training putting his availability for the 
start of the season in question. If Ryan’s wrist prevents him from 
being able to hit at a decent level, the Cardinals could be in some 
big trouble in the middle of the infield. The Redbirds count on 
tough defense up the middle and former shortstop Julio Lugo 
doesn’t really have the range anymore to play short at a high